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Catalogues collectifs

Cosmos : du Romantisme à l’Avant-garde

Rémi Labrusse
Référence(s) :

Cosmos : du Romantisme à l’Avant-garde, Paris : Gallimard ; Montréal : Musée des beaux-arts, 1999

Texte intégral

1A propos de la publication qui accompagne l’exposition organisée par Jean Clair au musée des beaux-arts de Montréal puis au centre de cultura contemporània de Barcelone, entre juin 1999 et février 2000, on ne sait s’il faut parler de catalogue ou d’ouvrage collectif autonome. Au genre du catalogue ressortissent l’aspect général du ‘beau livre’, imprimé avec un soin qui frôle le maniérisme, ainsi que la structure des illustrations, qui reproduisent les œuvres exposées. Parmi les quatorze articles introduisant à différents aspects de chacune des six sections, certains sont de parfaites incarnations d’un genre –l’article de catalogue– où la pensée et le jugement esthétique se soumettent à une méticuleuse exigence d’inventaire.

2Mais l’ouvrage peut aussi se lire hors du contexte de l’exposition qui le justifie, dans la mesure où celle-ci a moins pour objet les œuvres en tant que telles que leur valeur de témoignage, –jalons d’une histoire des idées, des mentalités et des comportements sociaux : en l’occurrence, une histoire des réseaux de significations qui se sont tissés au XIXe et au XXe siècle autour de l’imaginaire du cosmos, ébranlé, puis transformé et relancé par l’évolution scientifique et technique. Ces réseaux sont abordés d’un point de vue dominant, celui de l’exploration et de la découverte, en passant par les relations de voyages d’Alexander von Humboldt en Amérique du Sud au tournant du XVIIIe et du XIXe siècle, par les entreprises photographiques qui ont accompagné la progression de la “nouvelle frontière” de l’Ouest américain au XIXe siècle et par les représentations qu’a nourries l’idée d’une conquête de la lune, ou de l’espace sidéral, depuis le début de notre siècle.

3Au total, on se prend à s’interroger sur l’efficience d’un projet d’archéologie des savoirs à partir d’un choix d’images tel que le livre le propose : une réflexion ne se bâtit pas aisément, fût-ce de manière dialectique, à partir d’un jeu d’éléments dont la disparate est plus immédiatement sensible que, dans l’ensemble, l’exhaustivité ou simplement la valeur représentative ; en outre, la lecture est entravée souvent par la perception d’une contradiction entre, d’une part, un projet de nature esthétique, articulé à l’actualité (une exposition et un livre d’art, mus par la conjoncture du millénaire) et, d’autre part, une ambition patiemment archéologique où les œuvres, hors hiérarchie des valeurs esthétiques, auraient un statut avant tout documentaire.

4Plutôt qu’au livre, mieux vaut donc revenir à l’idée du catalogue pour en retenir –images et textes associés– les passages les plus cohérents. L’ensemble de quatre articles sur les usages idéologiques et fantasmatiques de la peinture et de la photographie dans l’appropriation par les Etats-Unis des nouveaux territoires de l’Ouest présente ainsi l’avantage de constituer une synthèse en français (appuyée sur une iconographie vigoureuse) des nombreuses études sur ce thème, dans le domaine anglo-saxon, depuis vingt ans. Le même type de démarche, synthétique à défaut d’être neuve, rend convaincantes les descriptions de l’articulation entre cosmologie et photographie au tournant du siècle (avec notamment les admirables photographies lunaires, solaires, stellaires des frères Henry et de Jules Janssen) ou de l’ancrage de l’idée de conquête spatiale dans certains aspects de la pensée des avant-gardes révolutionnaires russes.

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Pour citer cet article

Référence électronique

Rémi Labrusse, « Cosmos : du Romantisme à l’Avant-garde », Critique d’art [En ligne], 14 | Automne 1999, mis en ligne le 24 avril 2012, consulté le 24 novembre 2017. URL : http://critiquedart.revues.org/2451

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Rémi Labrusse

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